С 1960-х годов стандартными препаратами для лечения туберкулёза являются    изониазид и рифампицин.   Хотя  устойчивость к ним периодически возникала и раньше, именно в 1990-х значительно возросло количество зарегистрированных случаев туберкулёза с широкой устойчивостью (extensively drug-resistant tuberculosis, XDR-TB). По данным ВОЗ, эта форма, поражающая около 25 тысяч человек в год, распространена по крайней мере в 58 странах.

Эпидемиолог Кэрол Митник из Гарвардской медицинской школы (США) считает, что TDR-TB нельзя назвать чем-то новым. Она напоминает историю XDR-TB: к тому времени, когда исследователи занялись этой формой, она существовала уже не первый год. «Туберкулёз в целом получает не очень много внимания», — говорит специалист.

По данным прошлогоднего доклада ВОЗ, менее 5% впервые диагностированных или ранее получавших лечение пациентов проходят тестирование на лекарственную устойчивость. Лишь 16% пациентов с лекарственно-устойчивым туберкулёзом получают соответствующую терапию. «Устойчивость к лекарствам — результат халатности, —уверен Джованни Мильори, директор Центра сотрудничества ВОЗ по туберкулёзу и лёгочным заболеваниям (Италия). — Устойчивость имеет антропогенную природу: это итог неправильного лечения, режима и продолжительности лечения».

Ещё одна сложность — диагностика. В качестве стандартного анализа ВОЗ рекомендует микроскопическое исследование мокроты — тест, разработанный более ста лет назад. Он зачастую даёт ложный отрицательный результат и не предоставляет информации о лекарственной чувствительности. Выполнение анализа порой занимает несколько недель, за которые пациент может получить неправильное лечение и кого-то заразить.

В 2010 году ВОЗ одобрила новый, быстрый и полностью автоматизированный тест Xpert, способный оценить устойчивость к первой линии рифампицина. По состоянию на июль 2011 года, новинкой уже начали пользоваться 26 стран, а 145 государств имеют право приобрести комплекты по сниженной цене.

Возникновение штаммов, не реагирующих на лечение, обусловлено ещё и тем, что за последние полвека не появилось новых препаратов первой линии против туберкулёза, отмечает Митник.

В качестве основной причины смертности от инфекционных заболеваний туберкулёз уступает только ВИЧ. Несмотря на это, он не входит в число приоритетов фармацевтической промышленности. По словам Ричарда Шесона, директора Центра исследований туберкулёза Университета Джонса Хопкинса (США), индустрия не видит достаточного потенциала прибыли на этом рынке.

Эту проблему призван решить рост государственно-частного партнёрства в медисследованиях. В 2011 году было проведено 10 новых или повторных клинических испытаний противотуберкулёзных препаратов, которые способны либо сократить продолжительность лечения, либо улучшить результаты. В частности, фармацевтические гиганты Tibotec и Novartis находятся на второй стадии испытаний препаратов, которые могут оказаться полезными при лечении лекарственно-устойчивых форм, пишет Nature News.